Pero qué es lo que pasa en los reactores ?

Qué hay en concreto y de cierto en las alarmas de la prensa, que han ido  in crescendo, en relación con el accidente de las centrales nucleares del Japón ? Al respecto hay que aclarar, ante todo,  que hasta hoy no se ha inventado  un proceso o un mecanismo que permita extraer directamente energía eléctrica de la fisión nuclear, o sea de la energía atómica. En realidad los reactores son grandes calderas en donde se emplea la energía procedente del átomo para calentar agua, que luego mueve las turbinas para que generen electricidad.

El corazón de un reactor nuclear está constituído por tubos en aleación de zirconio que son  revestimientos protectores en donde se contienen pastas de uranio (o de plutonio), agrupadas en lo que los ingenieros llaman  unidades combustibles. El agua circula entre las barras para generar vapor que, como dijimos, pasa a una turbina a fin de producir electricidad.

El viernes pasado, durante algunos segundos después del sismo, la reacción en cadena se detuvo automáticamente en todas las centrales del país. Las barras de control que contienen borax, elemento químico que absorbe los neutrones, bloquearon el proceso nuclear. Pero incluso después de la suspensión del mismo, la desintegración natural de los materiales radioactivos en el corazón del reactor, continuó produciendo calor.

El calor debe desaparecer normalmente gracias a las bombas de enfriamiento; pero en Fukushima Dai-Ichi, ellas no funcionaron porque los generadores de apoyo quedaron dañados por el terremoto. Y tal parece que ese ha sido el mayor problema: las dificultades para bajar la temperatura del sistema. Por tal razón, los equipos de ayuda han tenido que estar  inyectando agua de mar en los reactores. Es esencial enfriar el núcleo de los redactores porque incluso sin que haya reacciones en cadena, el calor es suficiente para fundir los tubos que protegen el combustible nuclear.

Si los tubos están demasiado calientes se produce una reacción química con el agua que las rodea y se libera hidrógeno que es explosivo en contacto con el oxígeno del aire. Fué ese hidrógeno el que,  según los expertos, produjo las explosiones en Fukushima el sábado en el reactor No. 1 y ayer lunes en el No. 3.

El corazón del reactor está protegido por un recipiente de acero, la cuva, que está a su vez encerrada en un sólido muro de concreto. En Fukushima, esa especie de cajón está rodeado por una estructura metálica que no tiene incidencia mayor en la seguridad del conjunto. Según las autoridades japonesas, fué esa estructura y no el cajón, la que se volatilizó el sábado sobre el reactor No. 1.

Si la cuva de un reactor llegara a tener fisuras, ello provocaría une alza de los niveles de radiación, pero los expertos han estimado hasta ahora que no hay riesgo de explosión porque el calor no ha sido suficiente. El riesgo más grave hoy es una fusión del corazón del reactor que condenaría definitivamente la instalación, porque es prácticamente imposible retirar en ese caso el combustible. Fué lo que pasó en 1.979 cuando se produjo el accidente de Three Mile Island en Pennsylvania.

En el caso del accidente de Chernobil en 1.986, el más grave en la historia de la utilización civil de la energía atómica, la situación fué diferente porque las barras de control no llegaron a bloquear la reacción en cadena, provocándose una serie de explosiones que destruyeron el reactor y expusieron libremente la radiación. Según una escala de gravedad creada después de Chernobil, el accidente de la central ucraniana alcanzó el nivel máximo de 7, el de Three Mile Island fué de nivel 5. Los problemas de  Fukushima, se han clasificado, por ahora, en el nivel 4.

Si ello es cierto, con seguridad el problema podrá controlado con dificultades superables. A menos que, -como ya lo insinúa alguna prensa-, los japoneses no han querido revelar la verdadera magnitud del problema.

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